Pourquoi les singes ne peuvent-ils pas parler ?

Pourquoi les singes ne peuvent-ils pas parler ?

Le célèbre perroquet Alex avait un vocabulaire de plus de 100 mots.

Kosik l'éléphant a appris à "parler" un peu de coréen en utilisant le bout de sa trompe comme les gens sifflent avec leurs doigts.

Il est donc surprenant que nos cousins ​​primates les plus proches se limitent aux hululements, roucoulements et grognements.

Pendant des décennies, l'anatomie vocale des singes et des grands singes a été blâmée pour leur incapacité à reproduire les sons de la parole humaine, mais une nouvelle étude suggère que les singes macaques - et par extension, d'autres primates - pourraient en effet parler s'ils ne possédaient que le câblage cérébral pour le faire. . Les résultats pourraient fournir de nouveaux indices aux anthropologues et aux chercheurs en langues qui cherchent à déterminer quand les humains ont appris à parler.

Pourquoi les singes ne peuvent-ils pas parler ?

"Cela montre certainement que l'appareil vocal du macaque est capable de bien plus que ce qui avait été supposé auparavant", déclare John Esling, linguiste et expert en phonétique à l'Université de Victoria au Canada, qui n'a pas participé aux travaux.

L'auteur principal de l'étude, William Tecumseh Sherman Fitch III, biologiste de l'évolution et scientifique cognitif à l'Université de Vienne, explique que la question de savoir pourquoi les singes et les singes ne peuvent pas parler remonte à Darwin.

(Oui, Fitch est l'arrière-arrière-arrière-petit-fils du général de guerre civile américain William Tecumseh Sherman.) Darwin pensait que les primates non humains ne pouvaient pas parler parce qu'ils n'avaient pas de cerveau, dit-il. Mais au fil du temps, les anthropologues ont plutôt adopté l'idée que les voies vocales des primates les retenaient : ils manquaient simplement de flexibilité pour produire le large éventail de voyelles présentes dans le discours humain. Cela reste la "réponse classique" aujourd'hui, dit Fitch.

Lui et le co-auteur de l'étude Asif Ghazanfar, neuroscientifique à l'Université de Princeton, soupçonnaient que Darwin avait raison.

Ils ont donc formé Emiliano, un macaque à longue queue du laboratoire de primates de Princeton, à s'asseoir sur une chaise pendant qu'ils tournaient une vidéo aux rayons X de lui en train de manger, de bâiller et de faire une variété de vocalisations et de claquements de lèvres.

En analysant les clichés radiographiques de la vidéo, l'équipe a rassemblé une collection de 99 configurations différentes du tractus vocal d'Emiliano, qui est l'espace ouvert que le son traverse lorsqu'il émerge du larynx, puis s'écoule sur la langue et les lèvres. "Essentiellement, nous avons construit un modèle de toutes les choses possibles que l'anatomie vocale du singe pourrait faire", explique Fitch.

Ensuite, les chercheurs ont utilisé une série d'outils linguistiques qui mesurent quelles configurations des lèvres, de la langue et du larynx peuvent produire les fréquences correspondant aux différents sons de voyelle.

Certaines langues ont moins de cinq voyelles, le nombre le plus courant, mais les voyelles sont essentielles à la parole humaine.

En calculant le soi-disant « espace vocalique » du macaque, Fitch et Ghazanfar ont découvert que, du moins en théorie, lui aussi pouvait produire cinq voyelles distinctes, à peu près équivalentes aux A, E, I, O et U en anglais.

Enfin, les chercheurs ont saisi les configurations des voies vocales d'Emiliano dans un programme informatique qui simule la production de voyelles et de consonnes en fonction de différents paramètres anatomiques.

Ils ont choisi une phrase qui montrerait une large gamme de voyelles, "Voulez-vous m'épouser?" et l'a fait passer par une simulation de l'appareil vocal du singe.

Par rapport à un humain, la voix du singe simulé semble plate et graveleuse, mais les mots sont clairs et compréhensibles.

(Vous pouvez écouter ci-dessous.)

Pourquoi les singes ne peuvent-ils pas parler ?

Les résultats suggèrent que, d'un point de vue anatomique, les macaques sont parfaitement équipés pour un discours de type humain, rapportent aujourd'hui les chercheurs dans Science Advances.

Et parce que leur anatomie vocale est presque identique à celle des autres singes et singes – et à la plupart des autres mammifères – ces animaux sont également « prêts à parler », dit Fitch.


Alors pourquoi Emiliano ne peut-il pas souffler avec ses maîtres ? Les singes et les grands singes n'ont pas le contrôle neuronal sur les muscles de leurs voies vocales pour les configurer correctement pour la parole, conclut Fitch. "Si un cerveau humain avait le contrôle, il pourrait parler", dit-il, bien que la raison pour laquelle d'autres animaux puissent produire au moins un discours rudimentaire reste un peu mystérieuse.

À un moment donné au cours des quelque 8 millions d'années qui se sont écoulées depuis que nous nous sommes éloignés des chimpanzés, nos plus proches parents évolutifs vivants, les cerveaux humains ont acquis un contrôle substantiel sur le tractus vocal, selon Fitch.

Les anthropologues qui parcourent les archives fossiles pour trouver des preuves du moment où nos ancêtres hominidés ont appris à parler "perdent leur temps", dit-il, car tous les ancêtres humains avaient des anatomies vocales capables de parler.

Au lieu de cela, le domaine devrait se concentrer sur des facteurs génétiques, comme le gène FOXP2, connu pour être nécessaire au bon développement de la parole et du langage, pour déterminer quand les humains ont acquis le don de bavardage.

Pourquoi les singes ne peuvent-ils pas parler ?

Dan Dediu, psycholinguiste à l'Institut Max Planck de psycholinguistique de Nimègue, aux Pays-Bas, affirme que les résultats de l'étude ouvrent également de nouvelles portes pour l'étude des langues modernes. Il pense que de légères différences au niveau de la population dans l'anatomie vocale pourraient expliquer pourquoi diverses langues ont des propriétés phonétiques et phonologiques différentes. "Même le tractus vocal d'un singe peut prendre en charge le langage parlé, mais ses détails [anatomiques] fins pourraient déterminer quel type de langage parlé émerge réellement", dit-il. "Je pourrais même penser à ajouter à mes simulations un appareil vocal de singe et voir ce que l'on obtient."

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