Une couleuvre peut-elle être dangereuse ?

Le serpent à sonnette : faits et caractéristiques

Les crotales sont de grands serpents venimeux que l'on trouve dans toute l'Amérique du Nord et du Sud.

La plus grande concentration d'entre eux se trouve dans le sud-ouest des États-Unis et dans le nord du Mexique.

L'Arizona abrite 13 espèces de crotales, plus que tout autre État.

La caractéristique la plus distinctive que ces espèces partagent est le hochet.

Claquement et sifflement
Les résidents du sud-ouest des États-Unis ont probablement entendu le bourdonnement distinctif de ces vipères.

Leur hochet homonyme est un signe d'avertissement très efficace, signalant aux prédateurs de rester à l'écart. "Les hochets sont des segments de kératine qui s'emboîtent les uns dans les autres au bout de la queue du serpent", a expliqué Sara Viernum, herpétologue basée à Madison, Wisconsin. "Ces segments se frappent les uns contre les autres pour produire un bourdonnement lorsque le serpent tient sa queue verticalement et fait vibrer le hochet.

Chaque fois qu'un serpent à sonnette perd sa peau, il ajoute un autre segment au hochet.

Les scientifiques considèrent le hochet du serpent à sonnette comme un système d'avertissement hautement évolué et sophistiqué - ce qui est logique puisque, selon le zoo de San Diego, ce sont les serpents les plus récents et les plus évolués au monde.

Les serpents à sonnette sifflent également, un deuxième élément de sa posture d'avertissement qui est souvent négligé et éclipsé par son hochet, écrit Laurence Monroe Klauber dans "Rattlesnakes: Their Habits, Life Histories, and Influence on Mankind(opens in new tab)" (Université de Californie presse, 1997).

Viernum a déclaré que le comportement "est similaire à un chat qui siffle lorsqu'il est menacé par un chien.

Chez les serpents à sonnette, le sifflement et le cliquetis de la queue servent tous deux de signaux d'avertissement.

"Le processus de sifflement se produit lorsqu'un serpent expulse avec force l'air de la glotte dans la gorge", a poursuivi Viernum. "Cela fait vibrer les structures de la glotte, créant un sifflement." Le seul poumon fonctionnel du serpent a une capacité d'air relativement importante et, lorsque le serpent siffle, son corps peut gonfler ou se dégonfler. Fait intéressant, les serpents sont sourds aux sons aériens, de sorte que le sifflement n'est qu'un avertissement pour les animaux qui peuvent entendre et non un moyen de communication avec d'autres serpents.

Le serpent à sonnette : faits et caractéristiques

Les caractéristiques
Selon la National Wildlife Federation, les crotales peuvent mesurer de un à huit pieds, selon l'espèce (la plus grande est le diamant de l'Est).

Ce sont des serpents au corps épais avec des écailles carénées (striées) dans une variété de couleurs et de motifs.

La plupart des espèces sont ornées de losanges foncés, de losanges ou d'hexagones sur un fond plus clair.

"D'autres caractéristiques physiques distinctives incluent la production de venin, des fosses faciales sensibles à la chaleur, des crocs articulés et des naissances vivantes", a déclaré Viernum. "Ces caractéristiques sont partagées avec d'autres vipères telles que le cottonmouth et le copperhead." Après le hochet, la caractéristique physique la plus distinctive des crotales est leur tête triangulaire.

De plus, ils ont des pupilles verticales, comme des yeux de chat.

Les jeunes crotales n'ont pas encore leurs hochets, bien qu'ils soient aussi dangereux que les adultes, selon le National Park Service de Yosemite.

De plus, certains adultes peuvent perdre leurs hochets, c'est donc une bonne idée de faire attention à la tête triangulaire.

Le serpent à sonnette : faits et caractéristiques

Habitat
Ces serpents adaptables peuvent prospérer dans une variété d'environnements. Ils sont plus abondants dans les sables du désert du sud-ouest, mais ils aiment aussi les prairies, les broussailles et les collines rocheuses.

On les trouve dans les marécages du sud-est des États-Unis et dans les prairies du nord-est. Ces serpents peuvent supporter de hautes altitudes et se trouvent partout du niveau de la mer à 11 000 pieds (3 353 m), selon le zoo de San Diego.

Habitudes
Les crotales passent du temps dans des tanières, qu'ils construisent dans des crevasses rocheuses. Ceux des climats plus froids y hibernent pour l'hiver. Selon le Département du jeu, de la pêche et des parcs du Dakota du Sud, génération après génération, le serpent à sonnette utilisera les mêmes tanières. Le zoo de San Diego a rapporté qu'ils utilisent parfois la même tanière pendant plus de 100 ans. En quittant leurs tanières, ils aiment prendre le soleil sur les rochers et autres endroits ouverts. Bien qu'ils ne soient pas nocturnes, pendant les chauds mois d'été, ils peuvent être plus actifs la nuit.

Malgré leur venin, les crotales ne font pas le poids face aux serpents royaux, qui aiment les mettre sur leurs menus de dîner, selon le California Department of Fish and Wildlife.

En plus des cliquetis et des sifflements, les serpents à sonnette présentent d'autres comportements défensifs. "Ils peuvent également enrouler leur corps et lever la tête haut du sol dans une posture défensive", a déclaré Viernum. "Cette position enroulée sert de moyen d'ancrer le corps s'ils ressentent le besoin de frapper avec leur tête levée.

Les crotales sont ovovivipares, ce qui signifie que les œufs incubent à l'intérieur du corps de la mère.

Les bébés naissent vivants, enfermés dans une fine membrane qu'ils perforent après leur naissance.

Les ratiers s'accouplent au printemps et en été, selon l'espèce, et, selon le zoo de Denver, les mâles peuvent s'engager dans des combats.

Les mères peuvent stocker du sperme pendant des mois avant de féconder les ovules, puis elles portent des bébés pendant environ trois mois.

Ils ne donnent naissance que tous les deux ans, généralement à environ 10 bébés rattlers.

Les mères ne passent pas de temps avec leur progéniture, glissant dès leur naissance.

La National Wildlife Federation a rapporté que les crotales vivent généralement de 10 à 25 ans.

Diète
Les aliments préférés des crotales sont les petits rongeurs et les lézards.

Ils attendent jusqu'à ce qu'une victime arrive, puis frappent à des vitesses de cinq dixièmes de seconde, selon le zoo de San Diego.

Leur venin paralyse la proie, qu'ils avalent alors entière. Selon l’Animal Diversity Web (ADW) du Musée de zoologie de l’Université du Michigan, les crotales des bois attendent que la proie soit morte avant de l’avaler.

Le processus de digestion peut prendre plusieurs jours, et les serpents à sonnette deviennent lents et se cachent pendant ce temps.

Les crotales adultes mangent environ toutes les deux semaines.

Le serpent à sonnette : faits et caractéristiques

Morsure
La plupart des personnes mordues par des serpents à sonnette ont marché dessus par inadvertance – alors faites attention où vous marchez ! Les morsures de serpent à sonnette peuvent être dangereuses mais sont très rarement mortelles pour l'homme. Avec un traitement médical approprié, y compris un antivenin, les piqûres ne sont généralement pas graves.

Leur venin est extrêmement puissant. "Le venin de la plupart des espèces de serpents à sonnette est composé principalement d'hémotoxines", a déclaré Viernum. "Les symptômes comprennent des lésions tissulaires et musculaires temporaires et/ou permanentes, la perte d'un membre en fonction de l'emplacement de la morsure, des saignements internes et une douleur extrême autour de la zone d'injection."

Certaines espèces de crotales ont du venin qui contient des neurotoxines. "Les serpents à sonnettes Mojave, tigre et moucheté sont des exemples de serpents à sonnettes où l'espèce entière ou certaines populations au sein de l'espèce produisent des neurotoxines", a déclaré Viernum. Elle a expliqué que les neurotoxines agissent plus rapidement que les hémotoxines et attaquent le système nerveux. "Les symptômes d'une morsure de serpent à sonnette neurotoxique comprennent des problèmes de vision, des difficultés à avaler et à parler, une faiblesse des muscles squelettiques, des difficultés respiratoires et une insuffisance respiratoire."

Néanmoins, Viernum a renforcé l'idée que les décès dus aux morsures de serpent à sonnette sont rares s'ils sont traités en temps opportun.

Selon DesertUSA, il existe des preuves que le venin de serpent à sonnette devient de plus en plus neurotoxique dans tous les domaines, ce qui peut être une stratégie évolutive, car certains rongeurs évoluent pour devenir plus résistants aux hémotoxines.

Classification/taxonomie
Les crotales sont des vipères à fosse, de la même famille (Viperidae) que les cottonmouths, les copperheads et d'autres vipères.

Les crotales appartiennent au genre Crotalus et sont étroitement apparentés aux crotales pygmées, qui appartiennent au genre Sistrurus.

La taxonomie des crotales, selon le Système d'information taxonomique intégré (SITI), est la suivante :

Royaume : Animalia
Sous-royaume : Bilateria
Infraroyaume : Deutérostomie
Phylum : Chordés
Sous-embranchement : Vertébrés
Infraphylum : Gnathostomata
Superclasse : Tétrapodes
Classe : Reptilia
Ordre : Squamates
Sous-ordre : Serpentes
Infra-ordre : Aléthinophidie
Famille : Vipéridés
Sous-famille : Crotalinae
Genre : Crotale
Espèces
Il en existe 29 espèces, dont :

Crotale des bois (Crotalus horridus)

Parfois appelé serpent à sonnette canebrake, ces serpents se trouvent dans l'est des États-Unis.

Selon le New Hampshire Fish and Wildlife Department, ils sont grands, poussent régulièrement jusqu'à 5 pieds (1,5 m) de long et ont un grand motif brun et noir en forme de bandes ou de chevrons.

Cependant, il est difficile de voir le motif marron sur certains serpents et ils ont l'air uniformément noirs.

Sur d'autres, le fond est fauve et leurs bandes sont nettement brunes.

Selon le Florida Museum of Natural History, les crotales des bois dans le Sunshine State et d'autres parties du Sud sont de couleur plus claire avec une bande brun rougeâtre au centre de leur dos.

Diamant de l'Est (Crotalus adamanteus)

Selon National Geographic(ouvre dans un nouvel onglet), ce sont les plus grands serpents venimeux d'Amérique du Nord, atteignant jusqu'à 8 pieds

(2,4 m). On les trouve de la Caroline du Nord à la Louisiane. Ils ont un motif de diamant noir bordé de jaune visuellement saisissant.

Diamant de l'Ouest (Crotalus atrox)

À jusqu'à 7 pieds de long (2 m), c'est le plus grand des crotales du sud-ouest et considéré comme le plus dangereux. Selon l'ADW, il cause plus de décès que tout autre serpent aux États-Unis. Son dos est recouvert de taches sombres en forme de losange bordées d'écailles plus claires et, selon le musée du désert de l'Arizona-Sonora, son hochet a une palette de couleurs unique en noir et blanc ressemblant à celle d'un raton laveur. Contrairement à de nombreux autres rattlers qui fuient, le Diamondback de l'Ouest tiendra bon, s'enroulera et sifflera lorsqu'il sera menacé.

Crotale tigre (Crotalus tigris)

Un petit serpent à sonnette atteignant moins de trois pieds (1 m), ce serpent à sonnette du sud-ouest a de nombreuses bandes croisées et la plus petite tête de tous les crotales, selon l'ADW.

Ses bandes peuvent être de couleur brunâtre ou grise sur un fond brun ou orangé. Sa tête est petite par rapport à son corps, elle contient donc moins de venin, bien qu'elle ne soit pas moins puissante.

État de conservation
La plupart des espèces de crotales ne sont pas menacées, selon l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN).

Cependant, la Liste rouge des espèces menacées du groupe énumère trois espèces préoccupantes :

Le crotale de l'île de Santa Catalina ( Crotalus catalinensis ) est «en danger critique d'extinction» en raison de son aire de répartition limitée

(on ne le trouve que sur l'île de Santa Catalina au large des côtes de la Californie), de la surexploitation et de la mise à mort par les humains et les chats sauvages.

Le crotale à longue queue (Crotalus stejnegeri) est répertorié comme "vulnérable". Cette espèce vit dans l'ouest du Mexique.

C'est une espèce rare, selon l'UICN, et n'est connue que de quelques spécimens.

La population diminue probablement en raison de la perte d'habitat causée par l'exploitation forestière et l'agriculture.

Le crotale sombre de Tancitaran ( Crotalus pusillus ) est répertorié comme «en voie de disparition» car on ne le trouve que dans une petite région du Mexique; cependant, aucune information sur la population n'est disponible.

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