Le venin de serpent

Le venin de serpent

La morsure de serpent peut tuer plus de 100 000 personnes chaque année et est considérée comme l'un des problèmes de santé négligés les plus meurtriers au monde.

Mais qu'est-ce que le venin vous fait réellement ? On pense que Venom a évolué indépendamment au moins 100 fois.

Aujourd'hui, des milliers d'animaux venimeux prospèrent dans le monde et, au fil du temps, leurs venins ont évolué pour effectuer des tâches spécifiques chez les animaux qu'ils enveniment. Découvrez ce que fait le venin de serpent, pourquoi certaines espèces ont un venin incroyablement puissant et pourquoi la vitesse est si importante lors du traitement d'une morsure de serpent.

A quoi sert le venin ?
De nombreux animaux utilisent le venin pour la prédation, tuant ou immobilisant leur proie avant de la manger. Il est également couramment utilisé pour la défense, servant les prédateurs potentiels avec un avertissement douloureux et mémorable.

Il existe environ 700 espèces de serpents venimeux à crocs avant, qui appartiennent presque tous aux familles Viperidae et Elapidae.

Il existe 1 800 espèces supplémentaires à crocs arrière appartenant à la famille des Colubridae.

Beaucoup d'entre eux sont également susceptibles d'être venimeux, bien que ce groupe représente généralement moins de menace pour les humains, à quelques exceptions près.

Presque tous les serpents ont développé du venin pour les aider à chasser, mais certains l'utiliseront également pour se défendre.

Presque tous les serpents ont développé du venin pour les aider à chasser. Mais ce que le venin fait au corps d'une proie dépend de l'espèce de serpent.
Il existe plusieurs autres utilisations moins courantes du venin.

Par exemple, les ornithorynques mâles utilisent leurs éperons venimeux contre leurs concurrents pendant la saison de reproduction, les fourmis folles fauves utilisent les leurs comme antidote au venin des fourmis de feu et certaines espèces, comme les musaraignes, utiliseraient leur venin pour conserver la nourriture.

A quoi sert le venin de serpent ?
Deux groupes de serpents venimeux sont particulièrement connus : les vipères (Viperidae) et les élapidés (Elapidae).

D'une manière générale, les venins de ces deux groupes font des choses différentes à une victime de morsure.

Les vipères, qui comprennent les vipères et les crotales, ont des venins généralement hémotoxiques.

Cela signifie qu'ils attaquent le système circulatoire. Ils peuvent provoquer des saignements ou interférer avec la capacité du sang à coaguler.

De nombreux serpents venimeux célèbres sont des élapidés, tels que les cobras, les mambas, les kraits et les taipans.

Leur venin est généralement neurotoxique, ce qui signifie qu'il interfère avec la transmission de l'influx nerveux.

Il a généralement un effet immobilisant, soit en rendant le corps de la victime rigide, soit en le rendant mou.

La vipère européenne (Vipera berus) est le seul serpent venimeux du Royaume-Uni. Il fait partie de la famille des vipères. Découvrez-en plus sur ces reptiles. © Miroslav Hlavko/ Shutterstock
La neurotoxicité et l'hémotoxicité ne sont pas les seuls effets que les venins peuvent avoir et ne s'excluent pas mutuellement.

Les taipans, par exemple, ont un venin neurotoxique immobilisant qui a également des capacités de coagulation sanguine à action très rapide.

Les crotales peuvent provoquer des saignements horribles, mais leur venin est également cytotoxique (destructeur des tissus) et peut provoquer des blessures et des nécroses.

Certains venins de serpent à sonnette ont également des propriétés neurotoxiques.

Les venins peuvent également avoir d'autres capacités notables lorsqu'ils contiennent des myotoxines (destruction des muscles squelettiques), des cardiotoxines (qui affectent spécifiquement le cœur) ou des sarafotoxines (constriction des vaisseaux sanguins) par exemple.

Karl Patterson Schmidt et l'incident du boomslang
Karl P Schmidt était un herpétologue américain

(expert en amphibiens et reptiles) qui a été mortellement mordu par un boomslang (Dispholidus typus) en 1957.

Les boomslangs sont des serpents très venimeux que l'on trouve en Afrique, mais ils ne font pas partie de la famille des élapidés ou des vipères.

Les Boomslangs font partie des Colubridae et sont une espèce à crocs arrière, ce qui signifie que leurs dents délivrant du venin se trouvent à l'arrière de la bouche.Karl Patterson Schmidt a été mordu par un jeune boomslang.

Les boomslangs juvéniles sont assez différents des adultes, avec des écailles de gris et d'énormes yeux émeraude. © Terrence L'Estrange/ Shutterstock
Schmidt a tenu un journal détaillé de ses symptômes, d'une morsure à la partie charnue de son pouce aux heures qui ont précédé sa mort.

Il a signalé de la fièvre, des nausées violentes, des vomissements, des douleurs et des saignements des gencives, du nez et des intestins et une variété d'autres effets secondaires.

Il est décédé dans les 24 heures et une autopsie a révélé une importante hémorragie interne.

Un groupe de composants à l'œuvre dans le venin de boomslang sont les métalloprotéinases de venin de serpent (SVMP).

Ronald Jenner, chercheur sur le venin au Musée, explique : « Ce sont des enzymes.

Il s'agit d'une vaste famille de toxines qui ont toutes évolué pour faire des choses différentes, mais elles interagissent toutes de manière négative avec le système de coagulation sanguine et l'intégrité des vaisseaux sanguins.

Les SVMP sont également particulièrement présents dans les venins de vipère. Ils peuvent détruire la membrane externe des vaisseaux capillaires, provoquant une hémorragie interne.

Dans certains cas, ils peuvent également activer le système de coagulation sanguine, provoquant des caillots autour du système circulatoire. Ceux-ci ont la capacité de bloquer les vaisseaux sanguins et de provoquer un accident vasculaire cérébral ou une crise cardiaque.

«S'ils ne le font pas et que vous obtenez une bonne bouchée de ces toxines activatrices du sang, ils utiliseront vos facteurs de coagulation sanguine, et si cela se produit, vous avez un gros problème. Cela signifie essentiellement que votre sang ne peut pas coaguler », explique Ronald.

Avec les dommages que ces toxines peuvent causer à l'intégrité des vaisseaux sanguins et leur sur-stimulation du système de coagulation, les SVMP peuvent entraîner des saignements internes incontrôlables qui sont finalement mortels.

Les Boomslangs font partie de la famille des Colubridae. Ce groupe de serpents ne représente généralement pas une grande menace pour les humains, mais les boomslangs sont l'une des exceptions. © Travel_photography_Timo/ Shutterstock

Le venin de serpent

Pourquoi certains serpents sont-ils si venimeux ?
Une morsure de serpent venimeux n'est pas toujours mortelle pour les gens. Les effets des morsures de certaines espèces peuvent être assez légers.

Mais plusieurs serpents sont connus grâce à leurs venins ultra-puissants.

Les mambas noirs (Dendroaspis polylepis) et les taipans intérieurs

(Oxyuranus microlepidotus) figurent souvent en tête des listes des serpents les plus venimeux au monde.

Mais leurs venins peuvent sembler excessifs car leur régime alimentaire est principalement composé de petits mammifères et d'oiseaux. Alors pourquoi sont-ils si forts ?

Le venin de serpent

« Il faut que ce soit rapide », explique Ronald.

« S'il faut une demi-heure pour que la douleur se manifeste, un prédateur pourrait toujours manger le serpent.

Lorsqu'ils l'utilisent pour la prédation, ils ne veulent pas laisser le temps à leur proie de s'échapper. En termes de capacité athlétique, un serpent ne fait pas le poids face à un oiseau, par exemple.

«Certains mambas ont du venin qui délivre un coup de poing un-deux. D'abord, cela rend rapidement la proie rigide, puis des neurotoxines à action plus lente détruisent complètement la transmission de l'influx nerveux et la proie passe de rigide à souple.

Le besoin de vitesse est similaire pour les taipans.

Il est souvent noté que ces serpents pouvaient tuer des milliers de souris avec une seule morsure, mais leur venin n'a pas évolué à cette fin.

Au lieu de cela, leur venin semblable à un marteau de forgeron est destiné à abattre rapidement des proies fougueuses comme des bandicoots qui pourraient blesser le serpent s'ils avaient une chance de riposter.

Guérir les morsures de serpent
L'administration d'antivenin peut être vitale pour la survie d'une victime de morsure. L'antivenin se lie aux composants d'un venin et les obstrue, les empêchant d'atteindre leur cible.

Il n'inverse pas les effets du venin mais empêche d'autres dommages en filtrant les toxines inutilisées.

Obtenir une assistance médicale le plus rapidement possible est crucial si vous êtes mordu par un serpent venimeux.

S'il y a une fenêtre prolongée avant la réception de l'antivenin, tout dommage causé pendant cette période nécessitera des traitements supplémentaires.

Cependant, l'antivenin comporte certains risques.

Il est fabriqué en injectant à un animal, comme un cheval, du venin dilué pour favoriser la production d'anticorps.

Ceux-ci sont extraits et utilisés pour traiter l'envenimation chez l'homme. Cependant, l'origine non humaine de ces anticorps signifie que leur injection à un patient humain s'accompagne d'un risque accru de réaction allergique, de choc anaphylactique et même de décès.

Moins vous avez besoin d'injecter pour neutraliser le venin, mieux c'est.

Il existe deux types d'antivenin : monovalent et polyvalent.

Les antivenins monovalents sont formulés pour agir sur le venin d'une espèce. Mais son efficacité repose sur la certitude absolue de l'identité du serpent responsable d'une morsure.

Même les serpents étroitement apparentés peuvent avoir des venins radicalement différents les uns des autres.

Les venins d'une même espèce peuvent même différer en fonction de la région dans laquelle ils vivent. Cela a été observé chez le cobra à monocle (Naja kaouthia), par exemple.

«Si quelqu'un arrive à l'hôpital et dit:« une petite chose brune m'a mordu », ce n'est pas très précis. Si vous n'avez que des sérums antivenimeux monovalents, ce sera une roulette russe à utiliser », explique Ronald.

Cependant, les antivenins polyvalents sont formulés pour agir sur les venins de plusieurs espèces de serpents.

Mais comme les composants pour cibler le cocktail de toxines d'une espèce dans ces antivenins sont dilués par la présence de ceux qui fonctionneraient sur les venins d'autres espèces, plus de flacons peuvent être nécessaires, augmentant le risque pour un patient.

Entre 81 000 et 138 000 personnes meurent chaque année de morsures de serpent.

Beaucoup d'autres survivent, mais peuvent le faire avec des handicaps durables ou une défiguration.

La plupart des morsures de serpent surviennent dans les régions à faible revenu d'Afrique, d'Asie et d'Amérique latine, les travailleurs agricoles et les enfants étant les plus souvent touchés.

Pour beaucoup de ceux qui en ont besoin, les antivenins vitaux peuvent être physiquement et financièrement hors de portée.

Le traitement des morsures de serpent peut coûter plus de 500 $ (368 £).

Cela peut être un prix impossible, en particulier dans les régions où les gens gagnent moins de 1 £ par jour.

Les installations médicales dans certaines régions peuvent également être trop éloignées ou être limitées dans l'aide qu'elles peuvent fournir.

Certains peuvent ne pas disposer des installations de réfrigération nécessaires pour stocker la plupart des sérums antivenimeux, par exemple.

Malgré le nombre élevé de morsures de serpent, qui sont également connues pour être sous-déclarées dans certaines régions, la faible demande signifie que plusieurs entreprises ont cessé la production d'importants sérums antivenimeux et les prix ont augmenté.

En 2017, l'Organisation mondiale de la santé a désigné les morsures de serpent comme une maladie tropicale négligée de la plus haute priorité.

Il s'est depuis fixé pour objectif d'atteindre une réduction de 50% de la mortalité et de la morbidité par morsure de serpent d'ici 2030.

Le venin de serpent

Les venins de serpent en médecine
Alors que les animaux ont développé du venin pour les aider à survivre, les gens l'ont coopté à leurs propres fins tout au long de l'histoire.

Avec la capacité actuelle de se concentrer sur des composants spécifiques d'un venin, certains peuvent être isolés et utilisés pour guérir plutôt que pour nuire. Par exemple, un peptide de type hormonal présent dans la salive du monstre Gila a été utilisé pour développer des traitements contre le diabète.

Certains venins de serpent ont également des applications médicinales.

Par exemple, le venin synthétisé de jararaca (Bothrops jararaca) est utilisé dans le Captopril, qui traite l'hypertension et l'insuffisance cardiaque congestive, et les vipères à écailles de scie (Echis carinatus) ont contribué à l'inhibiteur de la coagulation sanguine Tirofiban.

Jusqu'à présent, très peu de venins de serpent ont été approuvés pour une utilisation dans des médicaments pharmaceutiques.

Mais ces cocktails complexes de toxines sont de vastes «bio-bibliothèques» et il pourrait encore y avoir beaucoup plus de composants qui se révéleront utiles aux gens à l'avenir.

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