Comment l’empire chinois protège-t-il les pandas ?

Comment l’empire chinois protège-t-il les pandas ?

HONG KONG Le panda géant, animal national de la Chine, est un symbole mondial de gentillesse.

Mais les ours noirs et blancs ont longtemps souffert de leurs qualités irrésistibles - braconnés pour leurs peaux, sortis clandestinement du pays en tant que petits vers les États-Unis et le Japon, et spéculés comme un stock négociable par les collectionneurs de zoo.

Dans les années 1980, leur nombre dans la nature était tombé à un peu plus d'un millier. L'extinction menaçait.

Mais cet été, les pandas sont également devenus un symbole mondial du succès de la conservation.

Les autorités chinoises ont annoncé que les animaux, dont la population sauvage a presque doublé après 30 ans d'efforts de rétablissement menés par le gouvernement, ne sont plus en danger.

En 2016, l'Union internationale pour la conservation de la nature avait déjà rétrogradé le panda géant de la catégorie en voie de disparition à la catégorie vulnérable, citant une population en constante augmentation et un habitat élargi. Mais certains scientifiques et responsables chinois ont rejeté cette évaluation, affirmant qu'elle était prématurée et qu'elle pourrait saper les efforts de protection des pandas.

Beaucoup a été fait depuis 2016.

La Chine a désigné un nouveau parc national du panda géant, qui couvre 70 % de l'habitat existant des animaux, principalement dans la province du Sichuan. Et le nombre de pandas dans les programmes d'élevage en captivité dans le monde a presque doublé, pour atteindre 633.

C'est plus du double du nombre de pandas que les scientifiques estiment nécessaire pour préserver la diversité génétique, essentielle à la survie de l'espèce.

Pendant ce temps, une étude sur les effets du changement climatique sur le bambou, qui représente 99% du régime alimentaire des pandas, montre que leur tolérance - et celle du bambou - aux variations de température et de précipitations est beaucoup plus élevée qu'on ne le pensait auparavant.

(Lisez comment le nouveau parc des pandas fera trois fois la taille de Yellowstone.)

"En réalité, l'augmentation d'aujourd'hui était quelque chose dont personne n'était sûr qu'il se produirait il y a 20 ans. Maintenant, le panda est un cas très réussi », déclare Fang Wang, biologiste de la conservation à l'École des sciences de la vie de l'Université Fudan, à Shanghai.

Réussi dans certaines limites, cependant, car la récupération des pandas n'est pas assurée, avertissent les experts.

La déforestation généralisée et la fragmentation de l'habitat limitent les pandas à l'état sauvage à moins d'un pour cent de leur aire de répartition historique.

Et de nouvelles menaces se profilent.

Comment l’empire chinois protège-t-il les pandas ?

Beaucoup a été fait depuis 2016.

La Chine a désigné un nouveau parc national du panda géant, qui couvre 70 % de l'habitat existant des animaux, principalement dans la province du Sichuan. Et le nombre de pandas dans les programmes d'élevage en captivité dans le monde a presque doublé, pour atteindre 633.

C'est plus du double du nombre de pandas que les scientifiques estiment nécessaire pour préserver la diversité génétique, essentielle à la survie de l'espèce.

Pendant ce temps, une étude sur les effets du changement climatique sur le bambou, qui représente 99% du régime alimentaire des pandas, montre que leur tolérance - et celle du bambou - aux variations de température et de précipitations est beaucoup plus élevée qu'on ne le pensait auparavant.

(Lisez comment le nouveau parc des pandas fera trois fois la taille de Yellowstone.)

"En réalité, l'augmentation d'aujourd'hui était quelque chose dont personne n'était sûr qu'il se produirait il y a 20 ans.

Maintenant, le panda est un cas très réussi », déclare Fang Wang, biologiste de la conservation à l'École des sciences de la vie de l'Université Fudan, à Shanghai.

Réussi dans certaines limites, cependant, car la récupération des pandas n'est pas assurée, avertissent les experts.

La déforestation généralisée et la fragmentation de l'habitat limitent les pandas à l'état sauvage à moins d'un pour cent de leur aire de répartition historique.

Et de nouvelles menaces se profilent.

Comment l’empire chinois protège-t-il les pandas ?

La mise de côté par la Chine de plus de terres dans des réserves naturelles pour aider les pandas à se rétablir a également profité aux takins du Sichuan, des ongulés hirsutes et brun pâle ressemblant à un croisement entre une vache et une chèvre de montagne pouvant peser jusqu'à 800 livres.

Leur nombre dans la réserve naturelle nationale de Tangjiahe, un important refuge de pandas, a presque triplé, passant de 500 en 1986 à plus de 1 300 en 2015.

(Les takins mâles peuvent être dangereux, en particulier pendant la saison du rut. Pendant une période de neuf ans dans les montagnes Qinling, ils tué 22 personnes et blessé 184.)

"Nous avons observé comment l'activité de takin influence clairement la croissance de la végétation", déclare Diao Kunpeng, fondateur de l'organisation à but non lucratif Qingye Ecology, basée au Sichuan, qui travaille pour aider à gérer et à mener des recherches sur les réserves naturelles.

Les takins enlèvent l'écorce des arbres pour se nourrir, les exposant à des infections fongiques mortelles et à des insectes. En conséquence, la composition de la forêt change : moins de grands arbres, plus de sous-bois arbustifs. "Mais les pandas aiment les forêts de bambous avec de grands arbres" qui servent de maternités pour élever leurs petits, dit Diao.

Les pandas marquent les arbres avec une substance cireuse sécrétée par les glandes sous leur queue comme moyen de communiquer et de trouver des partenaires.

Mais lorsque les takins se frottent contre les arbres pour soulager les démangeaisons, ils peuvent éliminer ou diminuer les marques olfactives.

Les scientifiques ne disposent pas encore de données concluantes pour montrer comment les changements forestiers affectent les pandas sauvages, mais une étude à long terme à Tangjiahe devrait fournir plus de réponses, dit Diao.

Selon Wang, les sangliers du nord de la Chine pourraient être encore plus gênants pour les pandas.

Les deux sont protégés en Chine.

Aucune estimation officielle du nombre de sangliers n'existe, mais de manière anecdotique, il semble qu'ils soient plus nombreux que les takins, leur aire de répartition est plus grande et leur impact sur l'environnement beaucoup plus prononcé, dit-il.

Chaque printemps, les jeunes pousses de bambou constituent une source précieuse de protéines et de nutriments pour les pandas, en particulier pour les mères enceintes ou allaitantes. Mais les sangliers aiment aussi manger les jeunes pousses, et les recherches montrent que les pandas évitent de se nourrir dans les zones habitées par les sangliers. Pendant ce temps, le nombre de pandas a augmenté dans les zones voisines avec peu de sangliers.

De plus, les sangliers sont porteurs de maladies telles que la maladie de Carré et la peste porcine, qui peuvent se propager à d'autres espèces. « Il est certain que ces virus infecteront les pandas », dit Wang.

Et avec leur enracinement, les sangliers endommagent également les cultures des villageois, ce qui, selon Wang, pourrait réduire le soutien aux efforts de conservation de la faune dans les zones où vivent les pandas.

Les pandas géants ont très peu de prédateurs naturels et, dans le passé, des animaux tels que les léopards des neiges, un type de chien sauvage appelé dhole, et les loups surveillaient le nombre de takins et de sangliers. Mais ces prédateurs au sommet ont presque disparu, selon une étude de 2020 co-écrite par William McShea, écologiste de la faune au Smithsonian Conservation Biology Institute, à Front Royal, en Virginie.

La plupart sont morts à cause du braconnage et de la perte d'habitat, explique McShea, qui travaille en Chine depuis plus de 20 ans et plaide pour "la réintroduction de ces carnivores".

Les responsables de la faune manquent de données suffisantes sur les takins ou les sangliers pour élaborer des plans de gestion qui équilibreraient leur nombre et leurs besoins avec ceux des pandas, selon Wang.

L'administration des forêts et des prairies du Sichuan, l'agence chargée de superviser la conservation de la faune et de l'habitat, n'a pas répondu à la demande de commentaires de National Geographic.

Comment l’empire chinois protège-t-il les pandas ?

Pendant une grande partie du XXe siècle, les peaux de panda vendues sur le marché noir international ont rapporté des sommes énormes, jusqu'à 100 000 dollars.

Dans son livre de 1994 The Last Panda, le naturaliste George Schaller a décrit le panda comme une espèce assaillie par le braconnage, la perte d'habitat et la mauvaise gestion.

À l'époque, il avait prédit que "les braconniers élimineraient le panda bien avant que la consanguinité ne devienne un problème".

Aujourd'hui, le braconnage est rare et l'exploitation forestière a été pratiquement éliminée à l'intérieur et à l'extérieur des réserves.

Schaller, maintenant dans la fin des années 80, dit qu'il est beaucoup plus optimiste.

S'il devait écrire un nouveau livre, dit-il, "il faudrait que ce soit quelque chose sur l'avenir positif du panda".

Un réseau dévoué de gardes forestiers a contribué à enrayer le déclin des pandas.

Dans la province du Sichuan, qui abrite la plupart des pandas sauvages, au moins 4 000 gardes patrouillent dans les 166 réserves naturelles. « Les gardes forestiers agissent comme un tampon entre la loi et les pratiques traditionnelles », dit Wang.

Ils aident également les défenseurs de l'environnement et les biologistes en collectant des informations vitales sur les animaux.

Les gardes forestiers vivent généralement à l'intérieur des réserves, marchant jusqu'à plusieurs semaines à la fois à travers les forêts de bambous montagneuses pour entretenir des pièges photographiques et enregistrer le comportement de la faune.

Les données qu'ils recueillent sont utilisées pour déterminer le nombre officiel de pandas sauvages en Chine - la prochaine enquête officielle aura lieu en 2022 - et éclairer la recherche sur la conservation et

L'une des mesures adoptées par les défenseurs de l'environnement chinois consiste à élever et à élever des pandas en captivité dans le but de les relâcher dans des réserves pour renforcer les populations sauvages.

La réintroduction des pandas est controversée car il est coûteux et long d'élever des pandas en captivité.

L'effort a eu un succès mitigé. Jusqu'à présent, 14 pandas ont été relâchés, dont 12 élevés en captivité. Parmi ceux-ci, neuf ont survécu.

Les deux autres étaient des pandas sauvages qui avaient été sauvés et gardés en captivité.

Le seul panda relâché jamais confirmé pour se reproduire avec succès dans la nature a été l'un des sauvetages sauvages.

(En savoir plus sur la réintroduction des pandas dans la nature.)

Fin 2019, le Centre chinois de conservation et de recherche sur les pandas géants a annoncé un plan de libération de trois pandas dans la province du Jiangxi, où les animaux ont disparu depuis au moins 10 000 ans.

Cela aurait été la première libération de pandas captifs en dehors de la province du Sichuan si le plan n'avait pas échoué à la mi-2020 au milieu d'un débat acharné entre chercheurs et responsables chinois sur l'efficacité de la réintroduction des pandas.

(Découvrez trois endroits pour voir des pandas géants à l'état sauvage.)

"Au sein des communautés d'experts chinois et même au sein de l'équipe du programme de sélection, il existe de très fortes divergences d'opinions", déclare Wang. "Donc, en ce qui concerne la libération des pandas, il n'y a pas de plan complet."

Wang espère qu'une décision sera prise pour libérer davantage de pandas de manière méthodique et ciblée, pour stimuler les petites populations régionales et pour connecter les couloirs fauniques afin que les animaux puissent se déplacer librement dans des zones offrant un bon habitat.

"Quoi qu'il en soit, nous n'avons pas besoin de 600 pandas captifs", déclare Wang. "Ce n'est peut-être qu'après un certain nombre d'échecs que nous pourrons mieux libérer les pandas et améliorer la vie des pandas sauvages."

Le programme d'élevage « ne va pas changer le monde », dit McShea. "Ils feraient bien mieux de créer des réserves qui produisent des pandas abondants et de déplacer ces pandas."

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