Les lions et l’Egypte

Les lions et l’Egypte

Il est difficile d'imaginer des fiertés de lions errant en Égypte aujourd'hui, mais pas en 1000 avant JC durant l'Egypte antique.

Les grands félins étaient sur les rives du Nil - et certains se prélassaient même dans des palais comme animaux de compagnie domestiqués pour la famille royale. Le lion (Panthera Leo) était associé au soleil et au pharaon, les éléments les plus puissants de la vie et de la mort dans l'Égypte ancienne.

Et même après que le climat égyptien soit devenu plus aride et que les fiertés aient migré vers le sud, le lion a continué à figurer en bonne place dans la culture égyptienne.

"Le lion a joué un rôle énorme dans l'iconographie de l'Égypte ancienne", explique Conni Lord, égyptologue du projet de recherche sur les momies animales au musée Nicholson de l'université de Sydney. "Le lion était un symbole de l'autorité royale [mais] l'imagerie du lion était également utilisée dans des objets de la vie quotidienne, tels que des chaises et des lits.

Celles-ci auraient pu être purement décoratives, mais il est probable qu'il y avait une signification liée à la protection.

Les lions et l’Egypte

Parce que les représentations de lions étaient si courantes dans l'Égypte ancienne, les chercheurs se demandent depuis longtemps pourquoi une seule momie de lion à ce jour a été découverte parmi les millions d'animaux momifiés que les anciens Égyptiens ont enterrés.

Aujourd'hui, une équipe d'archéologues dirigée par le Conseil suprême des antiquités égyptiennes a révélé cinq autres momies de lions, probablement des petits, découvertes dans la nécropole de Bubasteion - littéralement, une catacombe de momies de chats - à Saqqarah.

Les lionceaux momifiés, qui mesurent chacun environ un mètre de long, auraient huit mois. Ils ont été retrouvés avec une grande collection de statues en bois et en bronze de chats et d'autres animaux momifiés, notamment des cobras et des crocodiles.

Le Conseil suprême des antiquités a déclaré que les artefacts appartenaient probablement à la 26e dynastie égyptienne (664-525 av. J.-C.)

Le lion avait un statut privilégié dans l'Égypte ancienne, considéré comme le guerrier le plus féroce à l'état sauvage et un symbole à la fois de danger et de protection.

Les pharaons étaient connus pour participer à des chasses aux lions pour démontrer leur propre suprématie, notamment Amenhotep III, qui affirmait avoir tué 102 lions au cours des dix premières années de son règne.

 

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Les lions et l’Egypte

Les grands félins étaient également détenus comme animaux de compagnie dans les complexes royaux, Ramsès II et Toutankhamon étant tous deux illustrés d'un lion assis. L'auteur grec Aelian a écrit que lors de sa visite à Saqqara, il a vu des lions dans des temples nourris avec des bœufs et chantés pendant qu'ils dînaient.

Même ainsi, le lion n'a jamais été fortement associé à une seule divinité comme l'ibis à Thoth ou le chacal à Anubis.

Les momies trouvées à Saqqarah sont probablement liées à la déesse chat Bastet et à son frère Sekhmet, la déesse guerrière au visage de lionne, dit Lord.

Ce chaînon manquant vers une divinité et un culte spécifiques pourrait être la raison pour laquelle les momies de lion sont rencontrées beaucoup moins fréquemment que les autres animaux, ajoute-t-elle.

Une autre explication pourrait être qu'ils n'ont tout simplement pas encore été découverts.

"Il n'y a vraiment aucune raison pratique au manque de momies de lions", déclare Lord. « Les anciens Égyptiens étaient parfaitement capables de momifier une créature de cette taille".

Le taureau Apis, un animal culte, a été momifié en utilisant les meilleures techniques, y compris l'ablation des organes.

Les lions et l’Egypte

La seule différence avec la momification d'un lion est que le prélèvement d'organes serait plus odorant puisqu'il s'agit d'un carnivore, a déclaré Salima Ikram, archéologue à l'Université américaine du Caire, qui a effectué un scanner sur certaines des momies de lion.

Ikram dit que la signification de la découverte est "extrêmement importante" car elle donnera aux chercheurs de nouvelles informations sur la façon dont les lions ont été capturés dans l'Egypte ancienne, et s'ils ont été élevés ou commercialisés.

"Il est tout à fait possible qu'au fur et à mesure que les fouilles de Saqqarah se poursuivent, d'autres momies de lions seront découvertes", a-t-elle déclaré. "Les écrivains classiques ont parlé de lions [étant] momifiés en Égypte et certains érudits ont cherché un cimetière de lions."

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