Le lion, le symbole le plus puissant de l'art

Le lion, le symbole le plus puissant de l'art

Les lions sont un élément essentiel de l'héraldique

Une ancienne statue en bronze d'un lion ailé est le symbole de Venise. Dans la même ville, un lion magnifiquement endormi garde le monument au sculpteur Canova dans l'église de Santa Maria Gloriosa dei Frari.

Bref, la liste des lions dans l'art est interminable...

Que signifient toutes les représentations de lions ? Et quand sont-ils devenus si populaires ? "Living with Gods", une nouvelle exposition explorant la croyance religieuse au British Museum, répond à cette dernière question. Elle révèle que les lions ont été une composante essentielle de la matrice de la représentation visuelle depuis l'aube de l'expression artistique.

 

L'Homme Lion : histoire et significations 

La preuve en est une sculpture en ivoire de 31 cm de haut, représentant une créature hybride, avec un corps humain et une tête de lion, taillée dans la défense d'un mammouth il y a 40 000 ans. Ses fragments ont été découverts dans une grotte du sud-ouest de l'Allemagne au XXe siècle. Soigneusement reconstruit, il est aujourd'hui simplement connu sous le nom de "The Lion Man". "C'est un chef-d'œuvre", déclare Jill Cook, commissaire de l'exposition et spécialiste de l'art de la période glaciaire. "Incroyablement original, techniquement brillant, et avec ce pouvoir spirituel extraordinaire."

Le lion, le symbole le plus puissant de l'art

Comme l'explique Cook, le talent artistique de la sculpture est particulier : les mollets de la figure, qui semble se tenir sur la pointe des pieds, sont, dit-elle, "magnifiquement tournés", tandis que derrière une oreille, on peut voir un "petit sillon". "Ce sillon est formé par les muscles qui se contractent lorsqu'un lion dresse ses oreilles pour écouter", poursuit Cook. "Donc, cette créature est alerte, et devant l'oreille, vous pouvez voir le conduit auditif".

En d'autres termes, ce n'est pas un homme portant un masque. C'est une tête de lion très détaillée.

The Lion Man était probablement basé sur l'observation des lions des cavernes européens, qui, bien que maintenant éteints, étaient nombreux pendant la période glaciaire, quand ils étaient, dit Cook, "le principal prédateur". Bien que nous puissions identifier la sous-espèce de l'Homme Lion, sa signification reste insaisissable. "Nous savons qu'il représente la créature la plus féroce de l'environnement et qu'il est fait de matériaux provenant du plus grand mammifère", explique Cook. "Il s'agit donc d'humains essayant de trouver leur place dans la nature, de transcender ou peut-être même de remodeler la nature, ou d'atteindre le cosmos".

Tout art communique – et c'est une image très puissante, qui montre l'esprit humain travaillant comme le nôtre : raconter des histoires, penser, essayer de donner un sens à la vie.

L'Homme Lion date d'il y a très longtemps - une période obscure de "l'histoire profonde", des dizaines de milliers d'années avant l'invention de l'écrit. Une promenade rapide dans le British Museum révèle cependant que, depuis l'avènement de l'histoire enregistrée, les lions ont de nouveau joué un rôle majeur dans l'art ancien.

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Le lion, le symbole le plus puissant de l'art

Le lion est l'un des motifs les plus importants de l'art ancien. "Le lion domine la mégafaune du Proche-Orient ancien dans l'art comme dans la réalité à partir de la fin du IVe millénaire avant notre ère", dit-il. "Et dans l'art, il existe deux versions de la puissance léonine."


Le premier, explique-t-il, était répandu dans l'Égypte ancienne et à nouveau à l'époque hellénistique, comme en témoigne le digne Lion de Cnide : « À cette époque, les sculpteurs représentent la majesté et la solennité du lion », dit Simpson. "Ils semblent posés, comme des chats à grande échelle." Dans une galerie attenante, il montre un lion de granit élégant, qui avait également des yeux incrustés, commandé par le pharaon de la 18e dynastie Amenhotep III, qui a gouverné l'Égypte au 14e siècle avant JC. Il est étonnamment placide et gracieux.

Pourtant, selon Simpson, entre le Nouvel Empire égyptien et l'époque du monde hellénistique, les lions apparaissent dans l'art ancien sous une forme très différente. "Particulièrement pendant la période assyrienne et l'empire achéménide [c'est-à-dire persan], l'iconographie du lion change radicalement, et les artistes capturent la férocité et la férocité de la bête", dit-il. "Ainsi, les lions sont représentés rugissant, grondant, la bouche ouverte."

Il nous conduit ensuite à un lion gardien colossal, pesant 15 tonnes, l'un d'une paire qui symbolisait Ishtar, la déesse assyrienne de la guerre, qui flanquait autrefois l'entrée de son temple construit par Assurnazirpal II (r 883-859 av. J.-C.) à Nimrud.

C'est une vision terrifiante, avec une crinière et une fourrure épaisses, des pattes avant puissantes, et une expression de colère, capturée au milieu d'un rugissement. "Ici, nous avons le lion" féroce "- c'est une version complètement différente de la puissance léonine", déclare Simpson. "Malheureusement, son frère a été détruit par Daech", dit-il, faisant référence au soi-disant État islamique.

Simpson dit que ce modèle « féroce » de la « puissance léonine » s'est avéré populaire : ailleurs, il me montre un panneau de briques vernissées représentant un autre lion hargneux, babylonien cette fois. Arpentant et fier, il a autrefois décoré la salle du trône de Nabuchodonosor II, qui a régné de 605 à 562 av. J.-C., dans l'ancienne ville de Babylone dans l'Irak moderne.

Pour Simpson, cependant, l'âge d'or de l'imagerie du lion dans le monde antique a coïncidé avec la dynastie néo-assyrienne, qui a dominé le Proche-Orient du IXe au VIIe siècle av.

Le lion, le symbole le plus puissant de l'art

Une courte promenade nous amène à l'un des trésors du British Museum : un groupe de reliefs de panneaux muraux en gypse d'un palais assyrien à Ninive, représentant la chasse au lion royale d'Assurbanipal (r 668-627 av. J.-C.), le dernier grand roi assyrien .

Simpson décrit la série complexe de scènes connexes comme "tout un paysage de chasse au lion", alors que le roi et ses courtisans, aidés par des soldats et des gardiens retenant de féroces mastiffs, se mirent à abattre des lions. "De toute évidence, c'était un vrai endroit où ils ont tué des lions - une partie artificiellement fermée d'un paysage naturel", dit Simpson. "Le dynamisme est extraordinaire."

On peut dire que les éléments les plus mémorables et les plus émouvants sont les nombreux lions différents, mâles et femelles, embrochés par des flèches, qui se tordent et se retournent dans des paroxysmes d'agonie.

Leurs affres de la mort sont capturées d'une manière étonnamment inventive : certains se précipitent dans les airs, frappés par le choc initial d'une douleur mortelle, tandis que d'autres sont allongés sur le ventre, abandonnant l'âme. L'un s'effondre sur ses hanches et crache du sang dans la terre.

Pour un public moderne, ces créatures pauvres et étonnamment naturalistes suscitent la sympathie. Mais Simpson met en garde contre le fait de supposer que les anciens téléspectateurs ressentaient la même chose. "Je ne suis pas sûr qu'un ancien Assyrien les aurait vus comme ça", dit Simpson. « Cela saperait le pouvoir de l'art.

En fin de compte, montrer plusieurs scènes de mort soulignait le pouvoir du roi.

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