La légende de la licorne

La légende de la licorne

La licorne, créature mythique popularisée dans le folklore européen, captive l'imagination humaine depuis plus de 2 000 ans.

Pendant la majeure partie de cette période, bien au Moyen Âge, les gens croyaient aussi qu'ils étaient réels.

Les racines du mythe de la licorne remontent au moins à 400 avant notre ère, lorsque l'historien grec Ctesias a documenté pour la première fois un animal ressemblant à une licorne dans ses écrits sur la région de l'Inde.

Des descriptions de la licorne peuvent être retracées au cours des siècles suivants dans les écrits d'autres personnages historiques importants, tels qu'Aristote, Pline l'Ancien et même Jules César, qui ont affirmé que des animaux similaires pouvaient être trouvés dans l'ancienne et vaste forêt hercynienne d'Allemagne. .

Ces premiers récits décrivent la licorne comme féroce, rapide et impossible à capturer, avec une corne magique capable de guérir de nombreux maux.

Au fil du temps, la licorne a acquis une importance supplémentaire en tant que symbole de pureté, de protection et de chevalerie médiévale.

Il a même développé des connotations religieuses, parfois employées comme allégorie du Christ.

Au Moyen Âge, les images et les descriptions de licornes étaient couramment incluses dans les bestiaires médiévaux, et la licorne est devenue un motif populaire dans l'art médiéval.

L'exemple le plus célèbre est peut-être "The Unicorn Tapestries", actuellement hébergé dans les cloîtres du Metropolitan Museum of Art à New York. Aujourd'hui, la licorne se trouve encore partout (et nulle part) : elle reste un symbole omniprésent qui imprègne la culture populaire des films pour enfants à l'argot de la Silicon Valley pour les start-up évaluées à plus d'un milliard de dollars.

Bien que nous ne croyions plus en l'existence des licornes, le mythe de la licorne reste bien vivant.

La première description écrite d'une licorne est attribuée à Ctesias en 400 avant notre ère. Médecin et historien grec qui a servi à la fois à la cour de Darius II (r. 424-404 avant notre ère) et d'Artaxerxès II (r. 404-358 avant notre ère) de l'empire achéménide, Ctesias a écrit Indica, le premier livre en grec sur les régions de l'Inde, du Tibet et de l'Himalaya.

N'ayant jamais été dans cette région lui-même, cependant, il s'est fié aux informations que lui avaient apportées les voyageurs le long de la route de la soie.

Indica était à la fois largement lu et cité; il a également été ridiculisé pour certaines de ses descriptions les plus fantaisistes.

Il ne survit aujourd'hui que dans le travail d'autres, y compris des fragments résumés par Photius au IXe siècle de notre ère.

La première mention d'un animal ressemblant à une licorne apparaît dans le 25ème fragment :

Il y a dans l'Inde certains ânes sauvages qui sont aussi gros que des chevaux et même plus grands.

Leur corps est blanc, leur tête rouge foncé et leurs yeux bleu foncé.

Ils ont une corne au milieu du front qui est d'une coudée [environ un pied et demi] de longueur; la base de cette corne est d'un blanc pur… la partie supérieure est nette et d'un cramoisi vif, et la partie médiane est noire.

Ceux qui boivent à ces cornes, transformées en vases à boire, ne sont sujets, dit-on, ni aux convulsions ni au mal des chutes.

En effet, ils sont même immunisés contre les poisons si, avant ou après en avoir avalé, ils boivent du vin, de l'eau ou quoi que ce soit d'autre dans ces béchers… (Freeman, 14)

La légende de la licorne

Cet animal coloré décrit par Ctesias est très probablement une interprétation fantaisiste du rhinocéros indien.

La corne de rhinocéros était considérée en Inde comme ayant des propriétés curatives et était parfois transformée en vases à boire décorés de trois bandes de couleur.

Même ainsi, la croyance dans les pouvoirs de guérison magiques de la corne de licorne allait devenir une partie intégrante du mythe de la licorne. Ctésias poursuit :

Cet animal est extrêmement rapide et puissant, de sorte qu'aucune créature, ni cheval ni aucune autre, ne peut le dépasser… Il n'y a pas d'autre moyen de les capturer à la chasse que ceci : lorsqu'ils conduisent leurs petits au pâturage, s'ils sont entourés de nombreux cavaliers, ils refusent de fuir, abandonnant ainsi leur progéniture.

Ils se battent à coups de cor ; ils donnent des coups de pied, mordent et frappent avec une force blessante les chevaux et les chasseurs ; mais ils périssent sous les coups de flèches et de javelots, car on ne peut les prendre vivants.

La chair de cet animal est si amère qu'elle n'est pas comestible; il est chassé pour sa corne et sa cheville.

Ctesias, qui était connu pour son intérêt personnel pour le fantastique, avait décrit une créature captivante pas comme les autres.

C'est cette définition qui a influencé les futurs historiens et est devenue le fondement sur lequel le mythe de la licorne a été construit.

Écrivant moins d'un siècle plus tard, Aristote a critiqué le travail de Ctésias pour ses embellissements perçus, mais il n'a pas contesté la description de Ctésias de cette bête à une seule corne.

Dans L'Histoire des animaux, Aristote confirme l'existence de « l'âne indien », un animal qu'il décrit comme ayant une seule corne dépassant du centre de sa tête, et ajoute que contrairement à la plupart des animaux à cornes, l'âne indien est « à sabot unique ». », par opposition à « aux pieds fourchus ».

Jules César, écrivant vers 50 avant notre ère, enregistre l'existence d'un cerf avec une seule corne, beaucoup "plus grand et plus droit" que tout ce qui a été vu auparavant, vivant dans l'ancienne et dense forêt hercynienne d'Allemagne. L'historien romain, Aelian, écrivant au IIe siècle de notre ère, décrit la licorne de la même manière que Ctesias, notant qu'elle peut être trouvée en Inde. Aelian, cependant, décrit leurs manteaux comme étant de couleur rougeâtre et non blanche. Leurs cornes sont noires, dit-il, et forment une spirale très pointue. Ils sont doux avec les autres animaux mais préfèrent la solitude et ne se mêlent aux autres de leur espèce que pendant la saison des amours.

Il note qu'ils ne peuvent pas être capturés, du moins pas lorsqu'ils sont adultes, et que boire dans leurs cornes guérira les maux.

Ces récits de personnalités historiques éminentes, jugées dignes de confiance et réputées à leur époque, ont contribué à perpétuer le mythe de la licorne à travers les siècles. C'est Pline l'Ancien qui, au 1er siècle de notre ère, donne enfin à cet animal à une seule corne le nom sous lequel nous le connaissons aujourd'hui : le monocere, ou licorne.

Bien qu'il le décrive comme un cheval avec une seule corne, Pline dit qu'il a les pieds d'un éléphant et la queue d'un sanglier.

Le monocere est extrêmement puissant et, bien sûr, ne peut pas être capturé vivant.

Bien que les descriptions physiques de la licorne aient continué à varier dans ces premiers écrits, le caractère de l'animal est resté constant.

Ces premiers récits décrivaient les qualités associées à la licorne mythologique : vitesse, férocité, invincibilité, pouvoirs de guérison et insaisissabilité.

La légende de la licorne

La licorne comme symbole religieux
Au cours des siècles qui ont suivi, la licorne a acquis des connotations religieuses au sein de l'église chrétienne en tant que symbole de pureté et de grâce, parfois utilisée comme allégorie du Christ.

Au IIIe siècle de notre ère, des érudits alexandrins traduisant l'Ancien Testament de l'hébreu au grec ont remplacé le mot hébreu re êm, qui signifie bœuf sauvage, par le mot grec monoceros.

En raison de cette traduction, le mot "licorne" apparaît dans certaines traductions anglaises de la Bible, y compris la Bible King James, souvent avec des références à la force et à la férocité.

Tertullien, l'auteur carthaginois écrivant vers 190 de notre ère, croyait que la licorne était un symbole du Christ et que la corne de la licorne était une représentation de la croix.

Saint Basile a affirmé au 3ème siècle de notre ère que la corne représente "la gloire, la puissance et le salut" et que Jésus doit être appelé le Fils des licornes puisque la licorne est "irrésistible en puissance et insoumise à l'homme" (Freeman, 17).

Au Moyen Âge, la licorne était bien établie en tant que symbole religieux et est devenue un motif courant dans l'art médiéval. À cette époque, la licorne a également été associée à des vertus morales, avec un accent particulier sur la chevalerie, l'héraldique, ainsi que la chasteté et la pureté.
La licorne dans l'art médiéval et du début de la Renaissance


LES BESTIAIRES ONT ÉTÉ DES LIVRES ILLUSTRÉS DU MONDE NATUREL CONTENANT DES DESCRIPTIONS DE TOUTES SORTES D'ANIMAUX, DE PLANTES ET DE ROCHES, CERTAINS RÉELS ET D'AUTRES SEULEMENT IMAGINÉS MAIS CROYÉS EXISTANT.


La fascination médiévale pour les licornes était si grande que les défenses de narval étaient souvent présentées comme des cornes de licorne et vendues pour de grosses sommes d'argent par les commerçants.

La popularité de la licorne a également été favorisée par la prolifération du bestiaire médiéval. Précédés par le grec Physiologus , les bestiaires étaient des livres illustrés du monde naturel contenant des descriptions de toutes sortes d'animaux, de plantes et de roches, certains réels et d'autres seulement imaginés mais néanmoins crus par les lecteurs contemporains comme existant dans le monde naturel.

La licorne se trouve le plus souvent dans les bestiaires et autres manuscrits enluminés des XIIe et XIIIe siècles de notre ère et est souvent représentée à côté d'une jeune femme.

Dérivant de son association avec la pureté et la chasteté, on croyait que la licorne médiévale avait un penchant pour les jeunes filles.

Alors que Ctesias et d'autres écrivains antérieurs ont décrit la licorne comme étant pratiquement impossible à capturer vivante, on a pensé plus tard que les jeunes femmes, en particulier les vierges, étaient capables d'apprivoiser les licornes et d'aider à leur capture.

Certains historiens de l'art ont souligné la nature phallique de la corne de la licorne en remarquant cette association particulière.

Cette relation peut être vue dans de nombreuses images de bestiaires survivants.

Les caractéristiques associées à la licorne à la fin du Moyen Âge sont évidentes dans "The Unicorn Tapestries", une série de sept tapisseries hébergées au Met Cloisters qui dépeignent une chasse à la licorne.

On pense qu'ils ont été tissés sur une période de dix ans de 1495 à 1505 CE, ils ont été découverts en la possession de François VI de La Rochefoucauld en 1680 CE.

Bien que chaque tapisserie soit parfois appelée par des noms différents, le Met les désigne actuellement comme suit :

Les chasseurs entrent dans les bois
La licorne purifie l'eau
La licorne traverse un ruisseau
La Licorne se défend
La licorne se rend à une jeune fille
Les chasseurs retournent au château
La licorne se repose dans un jardin


Dans cette série de tapisseries, nous pouvons voir les pouvoirs de guérison de la licorne lorsqu'elle nettoie l'eau potable pour les autres animaux, sa férocité lorsqu'elle se défend contre les chasseurs et sa sensibilité aux pouvoirs d'une jeune fille. Bien que cette tapisserie spécifique ne survive que par fragments, nous pouvons toujours voir que la licorne est docile en présence de la jeune fille, inconsciente du chasseur tenant une corne qui se cache dans les bois, prêt à alerter ses compagnons de chasse.

Il y a des spéculations quant à savoir si la septième tapisserie, La licorne repose dans un jardin, faisait à l'origine partie de cette série, mais ces tapisseries telles qu'elles sont actuellement accrochées démontrent le pouvoir de la licorne de la vie éternelle, comme nous voyons la licorne tuée, mais plus tard , sain et sauf.

Un deuxième ensemble de tapisseries de licorne, tissé vers 1500 CE pour la famille La Viste, est conservé au Musée de Cluny à Paris. Connue collectivement sous le nom de La Dame à la Licorne, la série se compose de cinq tapisseries, chacune représentant l'un des cinq sens (le toucher, l'ouïe, l'odorat, la vue, le goût), et une mystérieuse sixième tapisserie appelée "Mon Seul Desir" ou "mon seul désir », que certains érudits émettent l'hypothèse pourrait représenter l'amour ou le libre arbitre.

La licorne était devenue un choix populaire pour les armoiries familiales en Europe, notamment en raison de sa capacité à guérir les effets du poison, un danger étonnamment courant au Moyen Âge.

Dans la tapisserie symbolisant le goût, on voit la licorne et un lion portant les armoiries de la famille La Viste.

La légende de la licorne

La recherche de l'ancienne licorne
Comme dans les temps anciens, rares sont ceux qui prétendraient sérieusement avoir vu une licorne, mais cela ne nous a pas empêchés de regarder. Les érudits modernes ont été tentés de rechercher des preuves de l'énigmatique licorne dans des images bien plus anciennes que les bestiaires médiévaux. La peinture rupestre dite « licorne » trouvée dans la salle des taureaux de la grotte paléolithique de Lascaux remonte par exemple à 17 000 avant notre ère.

Il y a aussi la "licorne" qui apparaît sur de nombreux sceaux en stéatite de la civilisation de la vallée de l'Indus (vers 7000 - vers 600 avant notre ère), récupérés sur des sites archéologiques en Asie du Sud.

Peut-être que ces animaux faisaient initialement référence à une créature similaire à la licorne, ce qui signifierait que les racines du mythe de la licorne remontent à beaucoup, beaucoup plus loin que les preuves ne le suggèrent actuellement.

De nombreux historiens, cependant, contestent que de telles représentations ne soient rien de plus que des animaux à deux cornes rendus de profil.

De plus, le qilin chinois a parfois été comparé à la licorne du folklore médiéval européen, bien que traditionnellement le qilin soit représenté comme ayant deux cornes, et il serait difficile de trouver de nombreuses similitudes entre les deux créatures.

Quoi qu'il en soit, ce n'est pas simplement le fait d'avoir une seule corne qui rend la licorne mythique si fascinante, mais les caractéristiques qui sont désormais associées à cette créature insaisissable, redoutable et magique.

La licorne a retenu notre attention pendant des siècles, mais ce n'est qu'à travers l'art et les histoires que nous avons, à notre tour, réussi à capturer une licorne.

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