Tout savoir sur les cornes en ivoire de l’éléphant

Tout savoir sur les cornes en ivoire de l’éléphant

De leurs oreilles souples à leurs troncs géants en passant par leur taille vraiment massive, il y a beaucoup de choses qui ressortent de l'éléphant.

Mais les défenses d'éléphants sont à la fois un outil précieux et un handicap potentiel pour ces gentils géants.

Le désir d'ivoire a fait des éléphants des cibles populaires pour le braconnage illégal, et cela peut avoir un impact dévastateur sur leurs populations.

Voici tout ce que vous devez savoir sur les défenses d'éléphant, de leur composition à la raison pour laquelle elles servent l'éléphant et pourquoi elles sont devenues des symboles de mode si populaires dans le monde entier.

Que sont les défenses d'éléphant ?
Une défense est simplement une dent qui s'étend au-delà de la bouche, et comme tout autre trait évolutif, ils sont restés parce qu'ils parviennent à être un outil utilitaire utile pour la créature.

Les éléphants ne sont pas non plus les seuls mammifères à avoir des défenses. Les éléphants sont apparentés de loin aux mammouths laineux à défenses qui existaient il y a des millions d'années - mais les défenses peuvent également être trouvées sur les morses, les cochons et le rare narval.

Chez la plupart des animaux, les défenses sont un exemple de canines allongées - les dents qui sont utilisées pour déchirer les aliments. Mais grâce au fait que les éléphants sont herbivores, leurs défenses sont construites à partir d'incisives allongées - des dents qui sont utilisées pour écraser la nourriture.

En fait, les éléphants n'ont aucune canine.

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Comment les éléphants utilisent-ils leurs défenses ?

Alors qu'on croyait autrefois que l'utilisation d'outils était une caractéristique qui séparait l'homme des animaux, il est devenu évident au cours des dernières décennies que ce n'est pas du tout le cas.

Les éléphants sont l'un des animaux les plus sophistiqués de la planète qui utilisent des outils, et cela grâce à leur gros cerveau et à la combinaison de leurs défenses et de leur trompe.

Les éléphants utilisent également les défenses comme arme et outil défensif. La trompe d'un éléphant est l'un de ses outils les plus importants pour interagir avec le monde et l'une des parties les plus sensibles de son corps. Puisqu'il est utilisé pour manger, respirer et boire de l'eau, les saillies du tronc s'étendent pour le protéger des attaques. Et de la même manière que les mâles utilisent leurs bois pour se disputer le statut parmi leurs frères, les éléphants mâles utilisent leurs défenses pour intimider leurs rivaux et parfois pour se battre pour les droits territoriaux ou de reproduction.

Mais le rôle le plus courant et le plus important joué par les défenses est celui d'outil de recherche de nourriture.

Les éléphants utiliseront des défenses pour enlever l'écorce des arbres qui peuvent ensuite être mangés, fournissant un équilibre important de fibres au régime alimentaire de l'éléphant.

Mais ces créatures intelligentes peuvent aussi utiliser leurs défenses pour se nourrir de manière plus ingénieuse.

En utilisant sa défense comme une pelle, les éléphants peuvent découvrir de l'eau sous les lits de rivière asséchés - et ils peuvent même creuser pour découvrir des minéraux et des sels essentiels à une alimentation équilibrée.

Ces animaux sont capables d'utiliser leurs défenses comme outils, mais ils expriment également la capacité rare de fabriquer leurs propres outils - et les défenses jouent un rôle essentiel dans ce processus.

On sait depuis longtemps que les éléphants utilisent des branches pour chasser les mouches et se ventiler contre la chaleur, mais les chercheurs ont découvert qu'ils sont en fait capables d'ajuster ces branches dans la nature pour être plus efficaces. Ils utilisent leurs défenses et leurs pattes pour dénuder et ajuster la taille des branches.

Et dans de nombreux cas, les défenses peuvent être utilisées pour transporter de lourdes charges d'un endroit à un autre.

Les défenses sont un outil précieux, mais l'éléphant parvient à les rendre beaucoup plus précieux grâce à son intelligence impressionnante.

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De quoi sont faites les défenses d'éléphant ?
Si vous comprenez l'anatomie d'une dent humaine, vous avez une bonne compréhension de la structure de la défense d'un éléphant.

La structure ici est fondamentalement la même, avec quatre parties qui composent l'anatomie de la défense. Une couche externe d'émail sert de revêtement protecteur pour les parties profondes de la dent.

La dentine constitue la couche suivante, et elle se traduit dans les terminaisons nerveuses plus profondes par des sensations comme la chaleur et le froid.

Une couche de cément maintient la défense en place et l'empêche de se détacher.

La pulpe constitue le centre même de la défense, et c'est une masse groupée de terminaisons nerveuses, de vaisseaux sanguins et de tissu conjonctif. La pulpe distribue les nutriments et les minéraux nécessaires pour maintenir la défense forte et saine.

Fondamentalement, ces structures sont construites de la même manière qu'une dent humaine, mais la physiologie unique de l'éléphant garantit qu'il existe des différences.

Le fait que la défense dépasse du corps et soit utilisée comme un outil grossier signifie que l'émail a souvent tendance à s'user rapidement.

De la même manière que la plupart des humains ont une main préférée, un éléphant a une défense préférée qui peut être identifiée par celle dont l'émail est le plus usé.

Et tandis que la partie de la défense que nous pouvons voir est intimidante en soi, ce n'est qu'une fraction de la défense entière - dont la plupart est enfouie profondément dans la bouche de l'éléphant.

Contrairement aux dents, les défenses continuent de croître avec le temps. Vous pouvez même approximer l'âge d'un éléphant en comparant la taille de sa défense à d'autres de son âge et de son espèce.

Pourquoi les défenses d'éléphant sont-elles si précieuses ?
Chimiquement, il n'y a pas de différence entre une dent et une défense, mais l'ivoire continue d'être une activité majeure - et qui est à l'origine d'un commerce illicite de braconnage d'éléphants.

Au lieu de cela, sa valeur se résume en grande partie au statut culturel et à la rareté.

La difficulté de chasser un éléphant dans les temps anciens - accompagnée du fait que les éléphants se trouvent dans une densité géographique relativement limitée - signifiait que les objets en ivoire étaient des biens à chérir.

Et le fait que l'ivoire soit doux, souple et facile à fabriquer en a fait un bien exotique prisé dans le monde entier.

Un vaste commerce de l'ivoire africain a prospéré du XVe au XIXe siècle, mais il a continué d'être une source d'articles de luxe populaires jusqu'au XXe siècle.

L'ivoire d'éléphant a été utilisé pour les touches de piano jusque dans les années 1980.

Et tandis que des percées importantes ont été prises vers la fin du siècle pour interdire le commerce, certains pays ont été plus lents à adopter le mouvement que d'autres.

La Chine en particulier a été l'un des plus gros consommateurs d'ivoire. Alors que la vente de produits en ivoire a été interdite en 2017, la génération montante jeune et riche reconnaît l'attrait de l'ivoire en tant que symbole de statut.

Un éléphant peut-il survivre en se faisant retirer ses défenses ?
Les humains peuvent survivre en se faisant arracher une dent, mais la situation est plus grave pour les défenses d'éléphants.

Étant donné que la défense est profondément implantée dans le crâne d'un éléphant, son extraction complète est beaucoup plus compliquée. Bien qu'il soit techniquement possible d'endormir un éléphant et d'enlever sa défense, ce serait un processus difficile et douloureux car un nerf traverse directement la défense.

Quoi qu'il en soit, les braconniers n'ont ni les moyens ni l'intérêt d'une telle délicatesse.

Les éléphants peuvent toujours être des créatures incroyablement meurtrières, et il est beaucoup plus facile de simplement tuer un éléphant et de prendre ensuite ses défenses.

Même s'il s'agissait d'une procédure indolore, de nombreux éléphants comptent sur leurs défenses pour accomplir les compétences de survie essentielles.

Être laissé sans l'utilisation d'une défense n'est pas différent de perdre l'accès à une main.

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Tous les éléphants ont-ils des défenses ?
Alors que de nombreux éléphants utilisent leurs défenses comme outils et armes précieux, tous les éléphants n'ont même pas de défenses.

Traditionnellement, les éléphants d'Afrique mâles et femelles possèdent des défenses, tandis que seuls certains éléphants d'Asie mâles ont des défenses proéminentes.

Des défenses plus petites peuvent être trouvées chez les éléphants d'Asie femelles et mâles.

Mais les deux espèces d'éléphants connaissent de plus en plus de membres sans défenses.

Alors que les braconniers tuent les éléphants avec les trompes les plus proéminentes, ils les sortent du bassin de reproduction.

Aujourd'hui, la moitié des éléphants d'Afrique femelles naissent sans aucune défense, et cette tendance se produit également chez les mâles.

C'est un développement récent, rapide et inquiétant - mais les chercheurs pensent que ce trait sans défense pourrait devenir la norme dominante.

D'autres animaux avec des défenses sont-ils menacés par les braconniers ?
Les éléphants ne sont pas les seuls animaux chassés pour l'ivoire de leurs défenses.

L'ivoire de morse était un élément important dans de nombreuses cultures indigènes qui comptaient sur leur viande pour survivre, et on suppose que les Vikings ont peut-être conduit les morses islandais à l'extinction par désir d'ivoire. Diverses espèces de baleines ont également été braconnées pour l'ivoire à travers l'histoire.

Il existe même un marché florissant - bien que nettement plus petit - pour les défenses de phacochères dans les industries touristiques d'Afrique du Sud et de l'Est.

Et bien que les hippopotames n'aient pas de défenses traditionnelles, leurs canines proéminentes sont également des cibles populaires pour les braconniers illicites.

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