L’éléphant risque-t-il de disparaître ?

L’éléphant risque-t-il de disparaître ?

Les éléphants ont longtemps été considérés comme africains ou asiatiques. Mais il existe en réalité deux espèces d'éléphants d'Afrique : l'éléphant de savane est plus grand, a des défenses incurvées et erre dans les plaines ouvertes de l'Afrique subsaharienne.

L'éléphant de forêt plus petit et plus foncé, aux défenses droites, vit dans les forêts équatoriales d'Afrique centrale et occidentale.

Maintenant, pour la première fois, les scientifiques ont évalué séparément comment les deux se portent – ​​et les résultats sont sombres.

Les éléphants de savane sont en danger et les éléphants de forêt sont en danger critique d'extinction, selon une évaluation officielle publiée aujourd'hui par l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) pour sa Liste rouge des espèces menacées, l'inventaire le plus complet au monde des risques d'extinction.

De superbes photos d'éléphants

L’éléphant risque-t-il de disparaître ?

"Pour les deux espèces, le braconnage reste le principal moteur du déclin", déclare Kathleen Gobush, responsable des nouvelles évaluations et membre du groupe de spécialistes des éléphants de l'UICN, un groupe d'experts techniques se concentrant sur la conservation et la gestion des éléphants.

« Espérons que ces évaluations attireront une attention renouvelée pour que le monde redouble d'efforts pour arrêter le massacre, le trafic et la demande d'ivoire.

Les preuves s'accumulent depuis le début des années 2000 selon lesquelles les éléphants de forêt et de savane devraient être divisés taxonomiquement en deux espèces.

En 2008, lorsque l'UICN a publié sa dernière évaluation des éléphants d'Afrique, elle les considérait encore comme une seule espèce, alors qualifiée de vulnérable à l'extinction.

Dans les années qui ont suivi, les scientifiques en sont venus à reconnaître que les éléphants de forêt et de savane sont distincts les uns des autres.

Depuis l'évaluation de 2008, une crise de braconnage des éléphants s'est également emparée de l'Afrique.

En 2016, des chercheurs ont rapporté dans la revue PeerJ qu'entre 2007 et 2014, les éléphants de savane avaient diminué de 30 % dans 18 pays africains. Un rapport de 2013 dans PLOS ONE a révélé que les populations d'éléphants de forêt avaient chuté de 62 % en moins d'une décennie.

L’éléphant risque-t-il de disparaître ?

Le braconnage a culminé en 2011 et a diminué depuis dans certains endroits, notamment dans certaines parties de l'Afrique de l'Est.

Mais elle persiste et s'aggrave dans d'autres régions, notamment en Afrique centrale et occidentale.

Pendant ce temps, l'habitat des éléphants continue d'être dégradé ou perdu par l'activité humaine.

"L'impact positif potentiel sur la conservation de la division des éléphants de forêt et de savane en espèces distinctes ne peut être surestimé", déclare Bas Huijbregts, directeur des espèces africaines au World Wildlife Fund, qui n'a pas participé à la nouvelle évaluation. "Les défis pour les deux espèces sont très différents, tout comme les voies de leur rétablissement."

En particulier, le nouveau rapport devrait attirer davantage l'attention sur les éléphants de forêt.

Moins visibles et facilement surveillés que les éléphants de savane, ils ont tendance à être négligés par les gouvernements et les donateurs, et leurs besoins sont éclipsés par ceux de leurs grands cousins, explique Gobush.

(Voir les superbes photos d'éléphants de National Geographic.)

Sur le plan bureaucratique, les deux espèces ont pour la plupart continué à être regroupées, ce qui peut entraver les efforts de conservation des deux, explique Sue Lieberman, vice-présidente de la politique internationale à la Wildlife Conservation Society, basée à New York. "D'un point de vue juridique ou réglementaire, les gouvernements doivent rattraper leur retard."

Une meilleure estimation
Pour arriver aux nouvelles découvertes, Gobush et ses collègues ont évalué toutes les données disponibles pour les deux espèces sur des centaines de sites de terrain, remontant aux années 1960 pour les éléphants de savane et aux années 1970 pour les éléphants de forêt.

À l'aide de ces données, ils ont construit un modèle statistique pour estimer les réductions de population au fil du temps. Ce qui est apparu, c'est que les éléphants de savane ont diminué de plus de 50 % sur trois générations

(75 ans), les faisant basculer dans la catégorie des espèces en voie de disparition.

Le nombre d'éléphants de forêt à longue durée de vie a chuté de plus de 80 % en trois générations (93 ans), ce qui les rend gravement menacés.

L'UICN s'appuie sur une variété de facteurs pour déterminer l'état de conservation d'un animal, comme la diminution de son nombre et de son aire de répartition.

"À ce stade, il ne fait aucun doute que le braconnage et la perte d'habitat ont dévasté les populations d'éléphants dans toute l'Afrique", déclare Scott Schlossberg, analyste de données chez Elephants Without Borders, une organisation à but non lucratif basée au Botswana, qui n'était pas impliquée dans le nouveau évaluation. "Quelques populations d'éléphants se portent bien, mais les tendances à long terme pour le continent dans son ensemble sont médiocres." (Lisez comment le braconnage est en hausse au Botswana.)

Au contraire, les conclusions de l'UICN sont probablement sous-estimées en raison de la rareté des données quantitatives sur les populations d'éléphants passées à travers le continent, déclare Iain Douglas-Hamilton, fondateur de Save the Elephants, une organisation à but non lucratif basée au Kenya, qui n'était pas non plus impliquée dans le nouveau évaluation. "L'évaluation actuelle n'est pas absolue et ne prétend pas l'être", ajoute Douglas-Hamilton, un explorateur de National Geographic. "C'est une meilleure estimation des tendances."

Douglas-Hamilton dit que les éléphants peuvent rebondir s'ils en ont l'occasion. "Ils peuvent passer d'un abattage élevé et d'une quasi-destruction à une protection et une récupération strictes", dit-il.

Le parc national de Tsavo au Kenya en est un exemple. Le braconnage a réduit ses éléphants de savane d'environ 40 000 dans les années 1970 à environ 6 500 en 1988.

Aujourd'hui, le nombre d'éléphants dans le parc a rebondi à environ 17 000, une réponse aux mesures anti-braconnage.

Guerres d'ivoire
La reconstruction des populations d'éléphants nécessite de protéger leur habitat ainsi que de continuer à lutter contre le braconnage et le trafic d'ivoire, explique Schlossberg.

Les États-Unis, la Chine, le Royaume-Uni et de nombreux autres pays ont fermé leurs marchés nationaux légaux de l'ivoire.

« Autoriser de nouvelles ventes d'ivoire pourrait compromettre les progrès qui ont été réalisés récemment dans la lutte contre le trafic d'ivoire », déclare Schlossberg.

(Apprenez comment la souffrance humaine est liée au braconnage.)

Parmi les pays qui n'ont pas fermé leurs marchés légaux de l'ivoire, le Japon possède désormais le plus grand du monde, et les sculpteurs japonais préfèrent l'ivoire des éléphants de forêt.

L’éléphant risque-t-il de disparaître ?

Le fait que les éléphants de forêt soient désormais reconnus comme étant en danger critique d'extinction ne fait que souligner le lourd tribut que le braconnage pour l'ivoire continue d'extraire, dit Lieberman.

"Tous les pays qui autorisent encore les marchés intérieurs de l'ivoire, y compris le Japon, doivent fermer leurs marchés une fois pour toutes."

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